Classic Material: Kurtis Blow

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Texto por Santiago Tadeo Cervera

La carrera discográfica de Kurtis Blow y la del hip hop nacieron simultáneamente, en 1979. Fue el primer MC en grabar un larga duración en solitario, y en su currículum figuran otras muchas primeras veces. Es uno de los artistas clave del hip hop de la vieja escuela, una influencia ineludible para prácticamente cualquier rapero surgido en los 80.

EL PRIMER MC

Está bien, lo admito, el título del artículo es inexacto: Kurtis Blow no fue el primer MC. Antes de él hubo otros que animaron fiestas de barrio, las block parties, y ni siquiera fue el primero que inmortalizó su voz en una grabación. Por supuesto, tampoco inventó el rap, ni fue exactamente de los que más contribuyeron al desarrollo de esta técnica vocal, pero sí puede presumir de ser una de las primeras estrellas del hip hop. Nacido el 9 de Agosto de 1959, y bautizado como Kurtis Walker, él mismo recuerda, orgulloso, en qué aspectos fue pionero: primer rapero contratado por una major (Mercury, 1979), primero en tener un disco de oro (el single “The Breaks”, 1980), en realizar giras por EE.UU. y Europa (junto a The Commodores, 1980), en filmar un anuncio (Sprite), en tener un videoclip (“Basketball”), en producir, en ser invitado a una serie de televisión (One Life to Live) y en hacerse millonario. ¡Si hasta fue el que le descubrió el hip hop a Bob Dylan! Algunos aspectos son discutibles ―el videoclip, su condición de primer productor―, otros están comprobados, y algunos forman parte de la historia del hip hop. Pero, como de costumbre, vayamos por orden y empecemos por el principio de los tiempos. En 1972, un adolescente Kurtis Blow que por entonces se hacía llamar Kool DJ Kurt, empezó a familiarizarse con los escenarios en calidad de B-boy y DJ. A finales de los 70, ejerciendo de DJ, se dio cuenta de que no bastaba con pinchar funk y música disco para que la gente bailase: “los DJ’s teníamos que hacer algo para que nuestros shows fueran un poco diferentes. Se empezó a rapear en los breaks instrumentales, pero pronto se convirtió en algo aceptado, esperado incluso, y los clubs que tenían DJ’s que rapeaban empezaron a destacar.” Interesante su historia del nacimiento del rap en las cabinas.

MC Nº1 DE QUEENS

Pues bien, una vez que confiaba en sus dotes como rapero, se asoció con un grupo de promotores de conciertos denominado The Force; uno de sus miembros era nada menos que Russell Simmons, futuro creador de Def Jam Recordings, que se convirtió en su representante. No debió de ser difícil convencerle, pues Kurtis Blow, nombre artístico que adoptó en esa época, tenía muy claro que era uno de los tres mejores de Nueva York. “Estábamos DJ Hollywood, Sugarhill y yo.” De hecho, se autodenominaba “The #1 rapper in Queens”. Russell Simmons le puso en contacto con su hermano pequeño, Joseph, que pasó a ser su DJ y también a ser conocido como “The Son of Kurtis Blow”. ¿Sabéis quién era ese jovencito de catorce años? Nada menos que uno de los dos fundadores de Run DMC, es decir, del hip hop moderno.

Volviendo a nuestro protagonista, un redactor de la revista Billboard, Robert Ford, que acudió a hacerle una entrevista, tenía la secreta intención de grabar a alguno de los grupos de hip hop de la época. Fue Russell Simmons quien le convenció de que Kurtis era el hombre que buscaba. Con dinero invertido por J.B. Moore grabaron “Christmas Rappin”, y lo hicieron justo cuando un tema titulado “Rapper’s Delight”, de The Sugarhill Gang, llegó al Top 5 del chart R&B. Pero ni siquiera así consiguieron que una discográfica se interesase por el rap navideño de Mr. Blow, pues los ejecutivos consideraban que el hip hop era una moda pasajera. Así fue, al menos, hasta que un A&R de Mercury escuchó “Christmas Rappin” y decidió editarlo. Fue el segundo éxito del hip hop en 1979: vendió unas 400.000 copias y entró también en el Top 5 del chart R&B.

EL CAMINO AL ÉXITO

El éxito de su primer single le permitió debutar en un momento, 1980, en el que los LP’s no eran la norma en la escena hip hop, que solía limitarse al terreno del single. De hecho, su primer trabajo, ‘Kurtis Blow’, fue el segundo de la historia del género tras el de The Sugarhill Gang. No es que fuese un gran éxito, pero funcionó bien. Pero es que el hit no fue el álbum, sino el single “The Breaks”, del que se vendieron más de medio millón de copias, logrando así el primer Disco de Oro para el hip hop, género que por entonces estaba muy lejos de ser una fuerza comercial. En adelante su discografía ya no volvió a conocer el mismo éxito. ‘Deuce’ (1981), ‘Tough’ (1982) y ‘Party Time?’ (1983) tuvieron carreras comerciales un tanto decepcionantes, lo que evidenció precisamente eso, que por entonces del género no se podía esperar mucho más. Habría que esperar a la segunda ola (Whodini, Run DMC, The Fat Boys…) para que el hip hop entrase regularmente en las listas. Kurtis Blow tuvo un último contacto con el éxito en 1985, gracias a “If I Ruled the World”, extraído de su fantástica actuación en el film de culto ‘Krush Groove’ (imprescindible para quien quiera conocer la vieja escuela), que llegó al Top 5 del chart R&B. Pero ya está, ahí acabó su repercusión. Editó un octavo y último álbum en 1988, ‘Back By Popular Demand’, y dio por terminado su paso por los estudios. Desde entonces no ha grabado siquiera un single, como suele ser habitual con las propuestas clásicas.

EL ELEGIDO

También en los 80, había sido uno de los descubridores del grupo The Disco 3, que se hizo famoso como The Fat Boys, y para el que produjo algunos de sus éxitos. En 1986 fue coordinador de “King Holiday”, una canción para celebrar el aniversario de Martin Luther King, en el que participaron Whitney Houston, Stephanie Mills, Run DMC y The Fat Boys, entre otros. Pero la cuestión es que llegó a los 90 alejado de los estudios, y parece que sin muchas intenciones de volver. Participó en campañas contra las drogas y el alcohol y se ganó la vida actuando y en la radio, presentando programas sobre hip hop de la vieja escuela. Eso sí, siguió realizando giras, algunas de ellas internacionales, como la que le llevó a Oriente Medio en 2002, para animar a las tropas estadounidenses. Sus últimas actividades, no obstante, son de índole religiosa, pues en 2007 fundó la Iglesia del Hip Hop, y no es broma. De hecho, su mensahje fundacional es el siguiente: “Una vez cada generación, Dios baja entre los hombres para encontrar a su Elegido. Una vez cada generación, el Elegido de Dios se despierta para guiar a todos los hombres. Ahora es el momento… Kurtis Blow es ese hombre.” Creerse el elegido me parece un tanto preocupante, pero como no tenemos que acudir a sus misas, podemos quedarnos solo con su música, la misma que ha sido sampleada y/o homenajeada por propuestas como Ice Cube, R.A. the Rugged Man, Faithless, 2Pac o Jay-Z.

SELECCIÓN DISCOGRÁFICA:

KURTIS BLOW (MERCURY, 1980)

1. Kurtis Blow

Segundo larga duración de la historia del hip hop, tras el debut de The Sugarhill Gang, y el primero editado por una major. Bases instrumentales de funk y música disco sobre las que el MC superpone sus raps, que son todo lo sofisticados que podían ser en la época, cuando la técnica vocal acababa prácticamente de nacer. “The Breaks” es una pieza inmortal y uno de los primeros éxitos del hip hop.

DEUCE (MERCURY, 1981)

deuce

Continuación de su debut en todos los aspectos: tono festivo, letras desenfadadas, bases instrumentales tomadas prestadas de la música disco… Quizá no figure un gran éxito como “The Breaks”, pero sí piezas atractivas como “It’s Getting Hot” o “Take It To The Bridge”. En definitiva, lo único que cambió fue la carrera comercial del disco, que fue decepcionante.

AMERICA (MERCURY, 1985)

KURTIS BLOW america LP

No es uno de los mejores álbumes de Kurtis Blow, pero sí es representativo de su segunda etapa en términos estéticos: protagonismo para sintetizadores y programación en lugar de para la instrumentación. No obstante, figura en la selección por ser el último con el que obtuvo algo de repercusión, gracias al impulso de su hit final, “If I Ruled The World”, extraído de la banda sonora del film ‘Krush Groove’.

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