Classic Material: The Sugarhill Gang

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sugarhillgang

Texto por Santiago Tadeo Cervera

No es el grupo más conjuntado, sus componentes están muy lejos de ser grandes MC’s y ni tan siquiera escribieron muchas de las rimas que rapearon. Pero claro, fueron los primeros. Sí, hubo colectivos antes, pero la vertiente discográfica del hip hop empieza con el trío neoyorquino. Bastará con saber un dato: antes del hit “Rapper’s Delight”, ni siquiera se empleaba el término rapero, pues los que rapeaban eran conocidos como MC’s.

DE RAPPER’S DELIGHT…

Aunque hubiese grabado una veintena de álbumes desde 1980, The Sugarhill Gang seguiría siendo conocido como el grupo de “Rapper’s Delight”. Grabado en 1979, es un tema esencial por muchos motivos. Los principales son que fue el primer hit de la historia del hip hop y que está considerado como el primer single de rap. Esto último es falso, pues The Fatback Band se adelantó por solo un mes con “Tim III (Personality Jock)”, una pieza funky-percusiva que incluye una línea vocal rapeada, y que figura en el álbum ‘XII’ (SouthBound, 1979). Pero claro, entre que apenas tuvo éxito y que The Fatback Band estaba considerado como un conjunto de disco-funk, el título de primer single de hip hop se lo llevó The Sugarhill Gang, y así ha quedado, seguramente para siempre. Y es que lo esencial no es tanto que fuese la primera vez que se grabara un rap, sino que tuviese éxito, que diese visibilidad a esa técnica vocal, para empezar, y que hiciese ver a la industria musical que ahí podía haber un filón, pues hasta entonces las majors pensaban que se trataba de una moda pasajera sin futuro más allá de las discotecas y las block parties. Pero vayamos, como siempre, a la génesis, a la chispa que hizo saltar a los estudios el género que iba a revolucionar la música popular en las últimas dos décadas del siglo XX.

Sylvia Robinson, mujer del magnate de la industria musical Joe Robinson, escuchó rap por primera vez gracias a uno de sus hijos, y eso le hizo pensar que quizá podía ser un negocio. A través de su hijo mayor conoció a Wonder Mike y así comenzó el proyecto que llamaremos “primera grabación de rap”. Master G se enteró y consiguió ser incluido al rapear delante de Sylvia. Ya solo faltaba el tercer componente. Resulta que Joe y su mujer fueron a cenar a una pizzería (un restaurante, según la fuente) y allí escucharon rapear a uno de los cocineros. Se hacía llamar Big Bank Hank, y esa misma noche le ofrecieron completar el trío. Ya solo faltaba grabar el primer tema, pues el matrimonio acababa de crear expresamente una discográfica: Sugar Hill Records. Entraron al estudio, con el acompañamiento instrumental de Positive Force (Chip Shearin al bajo y Brian Morgan a la guitarra) y el resultado fue una bomba para las discotecas, de catorce minutos, titulada “Rapper’s Delight”. Al principio no sabían cómo comercializarlo, pues ninguna radio querría pinchar un tema de casi un cuarto de hora de duración, pero una vez que sonó en la emisora WESL de St. Louis, la duración dejó de ser un problema: sonaba a todas horas en prácticamente todas las radios. Como bien dijo Chuck D, de Public Enemy, “no es lo largos que eran los quince minutos, sino lo cortos que se te hacían.”

El single empezó a venderse cada vez más, hasta llegar a los dos millones de copias; algunos días se vendieron incluso más de 50.000 copias. Fue el primer disco de oro para el hip hop. A la vieja escuela, que suponía que tarde o temprano el rap sonaría en las radios, lo que le sorprendió fue que el grupo pionero fuese The Sugarhill Gang, prefabricado por una ejecutiva en lugar de llevar años actuando, como fue la norma con el resto de propuestas posteriores. De hecho, el segundo hit sí fue de un veterano de la escena, Kurtis Blow. Pero con el éxito llegaron las primeras controversias. El tema empleaba la base rítmica y samples de “Good Times”, de Chic, compuesto por Nile Rodgers. Este, evidentemente, presentó una demanda que ganó, de modo que acabó por ser incluido como co-autor del tema. De hecho, en el álbum debut del trío, ‘Sugarhill Gang’, figura como featuring en la versión corta de dicho tema. No tuvo tanta suerte Grandmaster Caz (de The Cold Crush Brothers), cuyas rimas rapeó Big Bank Hank, que nunca fue reconocido como autor ni recibió dinero alguno en concepto de derechos.

…A LALA SONG

Gracias al éxito de “Rapper’s Delight” y de su debut, la repercusión del trío durante la primera mitad de los 80 fue enorme. Logró ser el primer grupo de hip hop en actuar en el popular programa de televisión American Bandstand (el segundo fue Run-DMC), y también pasó en 1981 por el plató de Soul Train. Grabó un segundo LP, ‘8th Wonder’, y varios EP’s más, entre ellos ‘Rappin’ Down Town’ (1983) y ‘Livin’ In The Fast Lane’ (1984). En 1985 dio por terminada su etapa discográfica clásica con ‘Work, Work, The Body’, que también fue una de las últimas referencias de Sugar Hill Records, discográfica que, sin su propuesta insignia, no tardó en cesar su actividad, por mucho que fuese por otros motivos. Contrariamente a lo que se suele pensar, el trío no se disolvió, sino que siguió actuando regularmente, y todo gracias a “Rapper’s Delight”, ya convertido en un himno trans-generacional. Por supuesto, su catálogo en Sugar Hill Records fue constantemente reeditado y recopilado en compilaciones más o menos interesantes.

En 1999, por iniciativa de Rhino, grabó un tercer trabajo, ‘Jump On It!’, y aunque puede que gustase a los niños, que es a quienes estaba especialmente dirigido, no hizo gran cosa por la carrera del trío, o no al menos en términos de crecimiento artístico. En 2009, el astuto productor de house Bob Sinclar, que posee una extraordinaria intuición para ver qué puede funcionar en los charts, logró reunir a Master Gee y Wonder Mike, dos tercios del trío original, para la grabación de “La La Song”. A medio camino entre el homenaje a una vieja gloria y la actualización housera de un hit de rap, la pieza fue un éxito relativo en la escena electrónica, pero no es precisamente memorable artísticamente hablando. Al menos sirvió para revitalizar, otra vez, la trayectoria de The Sugarhill Gang, cuyos conciertos volvieron a ser muy demandados internacionalmente. Como dijo el festival Sonar cuando el grupo formó parte del cartel de la edición del 2010: “son al hip hop lo que el big bang al universo”.

DISCOGRAFÍA COMPLETA:

SUGARHILL GANG (SUGAR HILL RECORDS, 1980)

1. Sugarhill Gang

Reconocido como el primer LP de la historia del hip hop a pesar de que, curiosamente, solo unos pocos temas incluyen rap; pero dado que se trata del primer éxito de la historia del género, basta para otorgar al álbum ese estatus histórico del que goza décadas después de su edición. Incluye una versión corta de “Rapper’s Delight”. El conjunto contiene música disco y soul más que otra cosa, pero ningún seguidor serio del hip hop debería pasar ni un solo día sin descubrirlo.

8TH WONDER (SUGAR HILL RECORDS, 1982)

2. 8th Wonder

No suele considerarse un clásico imprescindible, es menos popular que el debut y tuvo menos éxito. Sin embargo, en conjunto es bastante más sólido y, sobre todo, mucho más centrado en el rap. La música sigue siendo disco-funk instrumental de carácter festivo, pero incluye interesantes y tempranos acercamientos al electro, funk a lo Prince (“Funk Box”), híbridos imposibles (“Apache”) y una colaboración histórica con Grandmaster Flash And The Furious Five (“Showdown”)

JUMP ON IT! (KID RHINO, 1999)

3. Jump On It

Que el trío volviese al estudio catorce años después ya fue una sorpresa, pero que lo hiciese en un álbum para niños todavía fue más inesperado. Sí, los autores de “Rapper’s Delight” rapeando sobre el abecedario (“ABC’s”), las vocales (“The Vowels”) y sobre lo bueno que es luchar por lo que uno quiere (“Jump On It”). Como disco para niños tiene su gracia, como álbum de hip hop, en cambio, ya no es tan satisfactorio. En todo caso, bienvenido ejercicio de nostalgia que agradará a los incondicionales pero dejará indiferentes a los recién llegados.

Artículo publicado originalmente en el número 18 de Hip Hop Life

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