Classic Material: Grandmaster Flash

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grandmaster flash

Texto por Santiago Tadeo Cervera

Grandmaster Flash está considerado, junto a DJ Kool Herc y Afrika Bambaataa, uno de los tres fundadores del hip hop. Además, es el inventor del turntablism, el que creó el concepto del DJ tal y como lo conocemos. Él desarrolló el lenguaje hablado por pinchadiscos de todo el mundo, y no solo los dedicados al hip hop. Es, en definitiva, y más allá de etiquetas, una figura esencial de la música popular de la segunda mitad del siglo XX.

EL INVENTOR DEL TURNTABLISM

“Hay muchas historias sobre el nacimiento del jazz y el inicio del rock n’ roll, pero el hip hop tiene sus padres fundadores: uno de ellos es DJ Grandmaster Flash”. Esa es la frase de presentación que puede leerse en su página web oficial. Nótese que además de afirmar su rol en el nacimiento del género, precede su nombre de DJ: ha afirmado repetidas veces que se siente, ante todo, un pinchadiscos. Por otra parte, en la introducción de ‘The Official Adventures Of Grandmaster Flash’, el excelente recopilatorio-homenaje que le dedicó Strut Records en 2002, se le escucha decir, en paráfrasis, que lo importante no es quién sea mejor o peor, sino que él fue el primero, y eso es para siempre. Vayamos ahora a mediados de los 70, antes de que el hip hop se hubiera siquiera grabado. Por entonces, DJ Kool Herc era la estrella, el DJ al que todos querían emular, y fue el que inspiró a Grandmaster Flash. En casa había descubierto el vinilo gracias a la colección de su padre, y su madre, al ver su afición por la música, le apuntó a un curso de ingeniería de audio. Allí aprendió los principios tecnológicos básicos que tan útiles iban a ser para sus futuras innovaciones. Y es que al acudir a las fiestas en las que pinchaba Kool Herc se dio cuenta de que las transiciones entre un tema y otro eran abruptas, y que los fragmentos preferidos por los asistentes, los breaks instrumentales, no duraban más de dos o tres segundos. Él se propuso cambiar ambas cosas.

Para empezar, se le ocurrió que si compraba dos copias de un mismo vinilo podía localizar estos breaks instrumentales, y una vez que acababa en uno de los vinilos, pasar rápidamente con el mezclador al otro vinilo, en el que seguía sonando ese mismo break instrumental. De modo que mientras sonaba en uno de los vinilos, retrocedía el otro hasta el inicio de ese break, y volvía a comenzar. Así, repitiendo el proceso tantas veces como quisiera, podía prolongar a su gusto la duración de esos fragmentos especialmente aptos para ser bailados. Esta técnica se llamó “Quick Mix Theory”. También fue el primero en seleccionar breves fragmentos de canciones, generalmente de las más exitosas, e introducirlas en otras manteniendo el ritmo. Ese proceso lo denominó “Clock Theory”, y para realizarlo fue esencial que se acostumbrase a modificar la velocidad de los temas, cosa que hasta entonces no solía hacerse.

Eso le llevó a otro de sus avances, que fue pasar de un tema a otro solapando los beats, para que apenas se notase la transición. Finalmente, aunque la invención del scratch suele atribuirse a Grand Wizard Theodore, él fue quien perfeccionó la técnica hasta niveles de virtuosismo asombrosos. Además, fue el mentor de un adolescente Theodore, al que le enseñó sus innovaciones. Por otra parte, fue también nuestro protagonista el que consideró una necesidad que los DJ’s emplearan auriculares ―él lo llamó “Peekaboo System”―, algo evidente pero que no era la norma antes de su debut en las cabinas. En definitiva, creó todo aquello que en adelante fue esencial para la técnica de cualquier DJ. Creó el lenguaje de los pinchadiscos, una serie de procedimientos que son básicos, independientemente del género.

GRANDMASTER FLASH EL RAPERO

Cuando Grandmaster Flash perfeccionó sus numerosas innovaciones, pensaba que el público se iba a volver loco. En parte fue así, pero no con el entusiasmo que él esperaba. De hecho, la primera vez que alargó un break durante más de medio minuto, algo nunca escuchado ―las mezclas de Tom Moulton creadas con ese mismo propósito tardarían algo más en llegar―, comprobó estupefacto que los asistentes ni se enteraron. Fue entonces cuando comprendió que para mantenerlos interesados era necesario algo más, y ahí es donde entra el rap. Conoció al MC Cowboy ―al parecer, el primero en emplear el término hip hop― y pronto se le unieron Melle Mel, Creole, Rahiem y Scorpio: así nació Grandmaster Flash & The Furious Five. En 2007 esta formación fue la primera de la historia del hip hop en formar parte del Rock & Roll Hall Of Fame, convirtiendo a nuestro protagonista en el primer DJ en conseguir tal distinción. Pues bien, para lograrlo, además de su condición de pionero, fueron necesarias una serie de influyentes grabaciones.

Tras debutar en Enjoy Records, Sylvia Robinson contrató al sexteto para Sugarhill Records, y enseguida grabó su primer clásico inmortal: “The Adventures Of Grandmaster Flash On The Wheels Of Steel”. Fue un escaparate para el lucimiento como DJ de Grandmaster Flash, pues lo que escuchamos es una mini sesión con temas de Blondie, Chic, Incredible Bongo Band o Queen, mezclados con asombroso virtuosismo, y en el que figuran los primeros scratches grabados. Durante los siguientes años llegaron nuevos éxitos, como “The Message”, clásico imprescindible y pionero por su letra socialmente concienciada, aunque en este y otros temas de la época la participación de Grandmaster Flash fue un asunto secundario. De hecho, el DJ y parte del grupo se separaron poco después de grabar “The Message”, aunque volvieron a reunirse para el decepcionante ‘On The Strength’ (Elektra, 1988). Eso supuso, en la práctica, el final de la carrera discográfica de nuestro protagonista, que durante las siguientes dos décadas se limitó a crear algún que otro CD-mix, pues no volvió al estudio hasta 2009, año en el que presentó ese auto-homenaje titulado ‘The Bridge. Concept Of A Culture’, una celebración de la cultura hip hop plagada de invitados. Entre tanto, había sido director musical de The Chris Rock Show (HBO), había creado una línea de ropa, G.Phyre, había consumado la transición tecnológica dejando el vinilo por el Traktor Scratch, y había prestado su imagen al videojuego DJ Hero. En definitiva, llevaba tiempo viviendo de ser una leyenda, cosa que, dicho sea de paso, se merecía.

DISCOGRAFÍA SELECCIONADA:

THE MESSAGE, DE GRANDMASTER FLASH & THE FURIOUS FIVE (SUGARHILL RECORDS, 1982)

1. The Message

Uno de esos cinco o seis álbumes que, independientemente de su interés artístico, deben ser escuchados por cualquier amante mínimamente serio del hip hop debido a su importancia histórica. El corte homónimo es un clásico inmortal del género, pero es que todos los temas fueron revolucionarios en su momento, por las letras y por el tipo de producción. Además, incluye una interesante incursión soul, “Dreamin”, como homenaje a Stevie Wonder.

ON THE STRENGTH, DE GRANDMASTER FLASH & THE FURIOUS FIVE (ELEKTRA, 1988)

2. On the strength

Seis años después del influyente debut, los responsables de esa maravilla del hip hop de los 80 se juntaron de nuevo en un estudio para crear un segundo álbum. Ahora bien, el resultado es bastante menos estimulante y poco podía hacer por competir con los grandes de la época: N.W.A., Ultramagnetic MC’s, Public Enemy… Figuran piezas atractivas que muestran la cara más inspirada del sexteto, como “Gold” y “Magic Carpet Ride”, pero incluso estas suenan envejecidas.

THE BRIDGE. CONCEPT OF A CULTURE (STRUT, 2009)

3. The Bridge

Sexto álbum de estudio, una ambiciosa obra que reúne a multitud de MC’s de diversas generaciones y países para celebrar la cultura hip hop. A priori la idea es muy atractiva, pero la ejecución no lo es tanto, pues el conjunto es estimable aunque irregular. Eso sí, simplemente escuchar a KRS-One, Kase.O, Busta Rhymes, Snoop Dogg o Big Daddy Kane, entre otros, bajo la batuta de Grandmaster Flash, justifica la existencia de este disco.

Artículo publicado originalmente en el número 21 de Hip Hop Life

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