Classic Material: Whodini

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Whodini

Texto por Santiago Tadeo Cervera

No son ilusionistas aunque su nombre se pronuncie como el del gran Harry Houdini, ni son magos a pesar de que uno de los temas de su debut sea “Magic’s Wand”, ni tampoco son escapistas por mucho que ‘Escape’ sea el título de su segundo trabajo. No obstante, los tres componentes de Whodini son historia del hip hop. Durante la primera mitad de los 80 su contribución al género fue esencial. ¡Y siguen en activo!

PRECURSOR DEL NEW JACK SWING

A principios de los 80, dos vocalistas, John Fletcher aka Ecstasy y Jalil Hutchins, se asociaron con un turntablista, Drew Carter aka Grandmaster Dee, y crearon el trío denominado Whodini. Los dos primeros son dos de los MC’s más peculiares de la escena hip hop. De hecho, lo primero que se puede cuestionar es si son MC’s o, más concretamente, cantantes que también rapean. Pensad en Lauryn Hill, que es igual de buena cantando melódicamente en su discografía en solitario que cuando rapeaba como parte de los Fugees. Pues eso se aplica a Ecstasy y Jalil Hutchins, solo que ellos lo hacían más de una década antes. El tercero es un virtuoso DJ capaz de scratchear con (casi) cualquier parte de su cuerpo. Pero incluso cuando le escuchamos en un disco, aunque no podamos verle, se nota que posee una técnica infinita, de ahí que tenga dos temas dedicados en la discografía del grupo: “Featuring Grandmaster Dee” y “Echo Scratch”.

La cuestión es que el grupo, además de proponer un tipo de rap especialmente melódico, fue pionero en la introducción de R&B en el contexto del rap, prefigurando así el nacimiento del new jack swing. Posiblemente sea esta característica la que convierta a Whodini en un grupo tan importante para el devenir del hip hop, pues, new jack swing aparte, ya sabemos lo fructífero que, de los 90 en adelante, fue el diálogo entre el R&B contemporáneo y el hip hop. Además, esa orientación al R&B fue también lo que diferenció al trío que nos ocupa de los otros muchos grupos que surgieron, a principios de los 80, en el seno de la prolífica escena hip hop neoyorquina.

PRIMEROS PASOS

Todo comenzó en 1982, cuando grabó “Magic’s Wand”, tema que no tardó en alcanzar el estatus de clásico del género, y que está dedicado a Mr. Magic, considerado el primer pinchadiscos de Nueva York en pinchar hip hop en la radio, en la WBLS más concretamente. Un año después ya estuvo en las tiendas, de la mano de la major Jive Records, el álbum debut homónimo. No fue un gran éxito, no es una obra redonda, pero además del mencionado corte, incluye también “The Haunted House Of Rock”. Versión de la composición de Leonard Capizzi y Bobby “Boris” Pickett, inauguró un subgénero dentro del hip hop: la temática de Halloween. En 1984 presentó su segundo disco, ‘Escape’, el más destacado de su discografía. Es una colección de clásicos inmortales, como “Five Minutes Of Funk”, “Freaks Come Out At Night”, “Escape (I Need A Break)” o “Friends”, y también el primer LP de rap en llegar a disco de platino. Y claro, si juntamos una música que fue esencial para la evolución del hip hop y que contribuyó decisivamente a su popularización, queda claro por qué Whodini se merece este especial.

HIP HOP EN LOS COLISEOS

En 1986, tras la edición de su tercer trabajo, el igualmente exitoso (pero menos consistente) ‘Back In Black’, Whodini fue uno de los grupos participantes en la primera gira Fresh Fest, recordada por ser la primera ocasión en la que artistas de hip hop actuaban en grandes escenarios, algo especialmente novedoso fuera de Nueva York, donde en las radios sonaba muy poquito rap. En julio, por ejemplo, ofreció un concierto en Filadelfia ante casi 20.000 espectadores, y recordad que eso era antes de que propuestas como Ice T o N.W.A. pusieran el rap de la Costa Oeste en el mapa: ninguna debutó hasta 1987. El trío compartió cartel con otros pioneros que también estaban representados por Russell Simmons: Kurtis Blow y Run-DMC. En definitiva, fue el despegue del hip hop como fuerza comercial en todo Estados Unidos, cosa que recuerda bien Grandmaster Dee: “fue una bendición lo grande que la gira acabó por ser”.

Eso sí, la repercusión comercial fue justo lo que perdió Whodini en adelante, pues ninguno de sus posteriores trabajos repitió los éxitos de sus mejores años. El cuarto trabajo, ‘Open Sesame’ (Jive Records, 1987), aún llegó a ser disco de Oro, pero los siguientes, ‘Bag-A-Trix’ (MCA Records, 1991) y ‘Six’ (So So Def, 1996), apenas si lograron entrar en las listas de ventas. Ni siquiera tuvo algún efecto que este último álbum estuviese producido por Jermaine Dupri que, curiosamente, durante los 80 había sido uno de los bailarines del grupo. Lo más parecido a un hit que grabó el trío durante los 90 fue “It All Comes Down to the Money”, su colaboración en el álbum ‘Super Bad’, de Terminator X (DJ de Public Enemy).

VETERANOS EN ACTIVO

Contrariamente a lo que habría hecho casi cualquier otro grupo al que le abandona el éxito, Whodini no se separó. En la práctica no había mucha diferencia, pues no grabó nuevos discos y apenas si actuó de mediados de los 90 en adelante, pero seguía en activo. Grandmaster Dee reflexionó sobre la longevidad del trío: “tiene mucho que ver con sentirse cercanos y amar lo que hacemos. Por supuesto, tuvimos tiempos buenos y malos, y discutimos. Pero sin importar el qué, volvemos a juntarnos y a hacer que funcione. Todos estábamos luchando por lo mismo y todos creíamos en ello, así que ahora tenemos la suerte de seguir haciendo lo que hacemos”. En fin, su actividad no era muy intensa, pero su nombre no se olvidó, entre otros motivos porque sus creaciones fueron sampleadas por otros muchos compañeros de profesión: Nas, Master P, Prodigy, MF Doom, Tupac Shakur, Will Smith, Jermaine Dupri, Kool Keith, Scarface, Dr. Dre…

Y a partir de 2007 llegaron las primeras recompensas: fue seleccionado en la cuarta edición de los Hip Hop Honors de la cadena Vh1. Y atención, porque no se acaba aquí la cosa, anuncia la inminente grabación de un séptimo larga duración, hecho que confirma Grandmaster Dee: “vamos a volver, sentimos que tenemos que hacer otro álbum”. Al fin y al cabo, era un buen momento para su retorno discográfico, pues en 2010 el grupo fue seleccionado para una renovada gira Fresh Fest, sí, la misma en cuya primera edición participó. En este caso compartió cartel con otros ilustres del hip hop: Doug E. Fresh, Slick Rick y Salt-N-Pepa.

SELECCIÓN DISCOGRÁFICA:

WHODINI (JIVE RECORDS, 1983)

1. whodini

Fue aquí donde Whodini presentó su particularísimo hip hop, en el que lo primero que destaca es esa interpretación a medio camino entre el rap y el canto melódico. La otra característica principal es la introducción de elementos de R&B, ofreciendo así un primer ejemplo de proto-new jack swing. “The Haunted House Of Rock” y “Magic’s Wand” son dos clásicos por los que no pasa el tiempo.

ESCAPE (JIVE RECORDS, 1984)

2. Escape

Clásico imprescindible del hip hop de la primera mitad de los 80, y necesario para quien quiera conocer las inicios del género y comprender su evolución. El disco es una colección de piezas memorables, de “Freaks Come Out At Night” a “Escape (I Need A Break)”, pasando por “Five Minutes Of Funk”, que ofrece justamente lo prometido en el título. Aquí están los cimientos del new jack swing y de las futuras alianzas entre el hip hop y el R&B contemporáneo.

BACK IN BLACK (JIVE RECORDS, 1986)

3. Back in Black

Esta es la obra que completa la trilogía clásica del trío. Atractiva recuperación del pop negro e inspirada reinterpretación del funk en clave electrónica, con la inestimable ayuda de Larry Smith, que propuso una sencilla pero brillante producción. En conjunto puede que sea un tanto irregular, no es un álbum redondo como su antecesor, pero incluye piezas tan logradas como “Funky Beat” o “Echo Scratch”, esta última un vehículo de lucimiento para Grandmaster Dee.

Artículo publicado originalmente en el número 16 de Hip Hop Life

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