Classic Material: A Tribe Called Quest

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a tribe called quest

Texto por Santiago Tadeo Cervera

No fue ni el más popular ni el más exitoso de los grupos que estuvieron activos durante los 90. Sin embargo, sí fue el más importante desde un punto de vista artístico, la gran fuerza creativa del hip hop de la costa Este y referente ineludible de la vertiente alternativa. Con Jungle Brothers y De La Soul comenzó la evolución, pero con la llegada de ATCQ cambiaron las reglas definitiva y radicalmente.

POSITIVO, INTELIGENTE, DIVERTIDO

A finales de los 80 nació un colectivo cuya influencia en la historia del hip hop solo podrá valorarse en su justa medida cuando pase algo más de tiempo. Se denominó Native Tongues y lo fundaron dos grupos esenciales: Jungle Brothers y De La Soul. También acogió a Black Sheep, Queen Latifah, Mos Def, Talib Kweli, Common, J Dilla y Prince Paul, entre otros, pero lo esencial es que favoreció una vertiente reflexiva, positiva y, en ocasiones, hasta humorística del género. Pues bien, de todos sus integrantes, ninguno fue tan influyente, destacado y a la postre exitoso, como A Tribe Called Quest. Los cuatro integrantes originales del grupo (Q-Tip, Phife Dawg, Jarobi White y Ali Shaheed Muhammad) coincidieron en el instituto, y fue entonces cuando decidieron unirse. Curiosamente, compartieron aulas con otros talentosos jóvenes, los miembros de Jungle Brothers, y fueron ellos quienes dieron con el nombre definitivo: en 1985 había nacido la banda.

El cuarteto llegó a un acuerdo con Geffen, que financió una primera demo, pero finalmente la discográfica no le ofreció un contrato. Sí recibió, en cambio, ofertas de otros muchos sellos, aunque Jive fue el elegido. En 1989 ya estuvo listo el primer single, “Description of a Fool”, que apenas si tuvo repercusión, pero cuando un año después llegó a las tiendas el debut, ‘People’s Instinctive Travels and the Paths of Rhythm’, quedó claro que se trataba de una propuesta imprescindible. Su uso de samples de jazz, las letras reflexivas, el bienvenido humor y su huida de la figura del MC como malote-machote, cambiaron la faz del hip hop en su vertiente alternativa. El género no volvió a sonar igual y se abrió un nuevo camino para su evolución. En muchos aspectos, fue la culminación de una nueva ola que llevaba unos años creciendo. Tras la marcha de Jarobi White, le siguieron dos obras maestras, ‘The Low End Theory’ (1991) y la exitosa ‘Midnight Marauders’ (1993), que confirmaron el estatus del grupo. Los dos siguientes trabajos, ‘Beats, Rhymes and Life’ (1996) y ‘The Love Movement’ (1998), ya no fueron recibidos con el mismo entusiasmo por parte de la crítica, pero importó poco: A Tribe Called Quest era ya el gran grupo de los 90. Tras el quinto álbum, el trío anunció su inesperada separación, amistosa, según declararon ellos mismos.

REUNIONES Y FALSAS ESPERANZAS

Q-Tip inició una igualmente exitosa trayectoria en solitario, Phife Dawg también siguió por su cuenta aunque con menos fortuna -siempre estuvo a la sombra de Q-Tip-, y Ali Shaheed Muhammad probó suerte con el trío Lucy Pearl, junto a Dawn Robinson y Raphael Saadiq, antes de seguir en solitario. Pero claro, como suele ocurrir con las bandas populares, especialmente aquellas más valoradas desde un punto de vista artístico, la reunión se hizo inevitable. Hubo un primer reencuentro en el concierto Rock The Bell, en noviembre de 2004, y dos años después sus seguidores tuvieron motivos para sentirse esperanzados cuando se anunció una gira por Estados Unidos que también tuvo fechas en Canadá y México. La mayor parte de los conciertos agotaron las localidades, cosa que animó a la banda para plantearse la grabación de un nuevo álbum. Por lo visto, había firmado un contrato por seis discos con Jive, de modo que le faltaba uno para cumplirlo, así que pensó en crear ese trabajo que faltaba. Sin embargo, con el paso del tiempo y la ausencia de noticias, acabó por quedar claro que esos anuncios iban a quedarse en falsas esperanzas, y así sigue siendo de momento.

Hubo nuevas actuaciones en 2008 y en 2010, en este último caso compartiendo cartel, en el festival Rock The Bells, con otros dos ilustres del hip hop: Wu-Tang Clan y Snoop Dogg. El disco, en cambio, ni siquiera se espera ya a tenor de los últimos comentarios del grupo. Q-Tip fue muy claro al respecto: “A Tribe Called Quest ya no existe. Todavía nos queremos mucho mutuamente, pero para nosotros esto es todo ahora mismo. No habrá más álbumes de Tribe. Esencialmente, en términos de grabación, sentimos que ya hemos hecho todo lo que podíamos musicalmente hablando. Así que hemos decidido dejarlo donde está, porque no queremos profanar nuestro legado.” Phife, por su parte, confirmó las palabras de su ex-compañero: “Cuando empezamos teníamos solo 18 o 19 años. Cuando lo dejamos todavía teníamos 28. Ahora tenemos 35-36. Sería realmente diferente estar en el estudio. Necesitaríamos al menos un mes para trabajar en algo. Intentar estar todos juntos durante todo ese tiempo… no creo que pase.” Ahora bien, Q-Tip sabe muy bien que la influencia del grupo dista mucho de haber mermado: “Veo el legado ‘The Tribe’ como uno de los más importantes de la música moderna. De nosotros han salido muchos artistas, como Mos Def, Common, Talib Kweli, The Fugees, D’Angelo, Kanye West… Y me siento honrado y privilegiado de haber sido capaz de contribuir de tal manera que, veinte años después, lo que hicimos siga siendo un punto de referencia. Cuando empezamos, el hip hop básicamente era samplear a James Brown.” Esa extraordinaria vigencia de su música es la que explica que Michael Rapaport decidiese rodar el documental ‘Beats Rhymes & Life: The Travels of a Tribe Called Quest’, que fue estrenado el 22 de enero de 2011 en el prestigioso festival de Sundance, la meca del cine independiente.

DISCOGRAFÍA SELECCIONADA

PEOPLE’S INSTINCTIVE TRAVELS AND THE PATHS OF RHYTHM (JIVE, 1990)

1. People's instictive travels...

Una irrefrenable voluntad de innovar, dos raperos con muchas y muy buenas ideas, y un productor sin miedo a experimentar. Esas son las claves del debut de ATCQ, en el que retomó el hip hop positivo de De La Soul y se lo llevó a su terreno. No es una obra redonda, pero quedó claro que se trataba del nacimiento de una prometedora asociación de talentos. “I Left My Wallet In El Segundo” y “Pubic Enemy” son ya clásicos del uso del humor en el género.

THE LOW END THEORY (JIVE, 1991)

2. The Low End Theory

Prodigio de creatividad y de virtuosismo aplicado al hip hop que perfecciona los hallazgos del debut. El disco con el que cambió la faz del rap alternativo, que hizo del jazz-rap un arte y que convirtió la sencillez en la mejor de las virtudes. En cuanto a los raps, Q-Tip y Phibe estuvieron aún más compenetrados y nos dejaron inteligentes y divertidas letras. “Verses From The Abstract” o “Scenario” son especialmente memorables.

MIDNIGHT MARAUDERS (JIVE, 1993)

3. Midnight Marauders

Un sonido más duro, más contundente y, a su manera, más cercano a las tendencias comerciales del hip hop. Ahora bien, en esencia todo seguía igual, de modo que el trío permaneció en territorio alternativo. Otra dosis de samples jazzísticos, aunque ya no como protagonistas, y otra demostración de lo bien que llegaron a complementarse Q-Tip y Phibe. Las letras vuelven a combinar conciencia social y humor, aunque quizá no con la originalidad de ocasiones anteriores. Aun así, fue su segunda y última obra redonda. Incluye su mayor éxito: “Award Tour”.

THE LOVE MOVEMENT (JIVE, 1998)

4. The Love Movement

La despedida del trío mejora considerablemente respecto al decepcionante ‘Beats, Rhymes And Life’, aunque desde un punto de vista estético es una continuación. También aquí The Ummah se encargó de buena parte de la producción, solo que con mejores resultados y sin proponer bases tan esqueléticas. No es un prodigio de creatividad, pero sí es interesante, de modo que hasta el final de su trayectoria el trío siguió creando buen rap alternativo.

Artículo publicado originalmente en el número 22 de Hip Hop Life

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