Classic Material: Afrika Bambaataa

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Afrika-Bambaataa

Texto por Santiago Tadeo Cervera

Al margen de sus evidentes cualidades artísticas, Afrika Bambaataa es el gran icono de los inicios del hip hop. Ni Kurtis Blow ni The Sugarhill Gang: él es quien mejor simboliza el nacimiento del género, su difusión primero en block parties, luego en EP’s y finalmente en LP’s. Por otra parte, antes de que Run DMC cambiasen las reglas definitivamente, fue él quien definió un nuevo camino para el hip hop, alejado de sus comienzos instrumentales deudores del funk y la música disco.

DE KEVIN DONOVAN A AFRIKA BAMBAATAA

Kevin Donovan nació el 17 de abril de 1957 en el Bronx, Nueva York. Creció escuchando la ecléctica colección de discos de su madre y muy influido por su activismo. En su adolescencia fue uno de los fundadores de la banda callejera Bronx River Projects, tiempo después conocida como Black Spades, que llegó a ser una de las más numerosas del Bronx. En fin, ya apuntaba maneras el chico, ya se notaba que lo suyo era ser líder. Por otra parte, ni siquiera él pudo escapar de la dinámica de las bandas, por mucho que su posterior recorrido le redimiese. Personalidad extraordinaria, ganó un concurso de ensayo cuyo premio fue un viaje a África. Ese fue, literalmente, un viaje iniciático para el joven Kevin, que se quedó impresionado con las comunidades pacíficas que allí vio. A su vuelta, y tomando el nombre de un jefe Zulú del siglo XIX denominado Bhambatha ―cuya figura había descubierto en un film―, se hizo llamar Afrika Bambaataa Aasim. Fundó entonces una segunda banda, Bronx River Organization, alternativa de Black Spades, con la que quiso luchar contra la violencia, instalando en cambio la conciencia afrocéntrica que caracterizó su trayectoria. Ese fue, evidentemente, el primer paso para la creación de The Organization, colectivo que tiempo después pasó a ser conocido como Universal Zulu Nation, y que inspiró a otro esencial colectivo: Native Tongues (Jungle Brothers, De La Soul, A Tribe Called Quest…).

Pero vayamos a lo más importante, la música. Fue aproximadamente por entonces cuando inició un compulsivo coleccionismo que le valió el apodo de ‘Maestro de los discos’. Gracias a la ecléctica formación recibida en casa, compró todo tipo de música. A principios de los 70, cuando se dio cuenta de que tenía al menos tantos discos como Kool Herc, el DJ estrella del momento, decidió iniciar su carrera como pinchadiscos. No tardó en ocupar su lugar, en ser el pinchadiscos más reverenciado de la naciente escena rap. Sus sesiones eran uno de los mayores espectáculos que un neoyorquino interesado por el fenómeno podía presenciar. Una de ellas, ‘Death Mix’, fue editada en 1983 por Paul Winley Records, y a pesar de su pésimo sonido, es un valioso documento histórico. No innovó tanto como Grandmaster Flash o su discípulo Grand Wizard Theodore, pero organizando block parties y concursos de breakdance y graffiti ―las bases de la cultura hip hop― no tenía rival. Por supuesto, su impulso fue vital para que el género saliese de los barrios y llegase hasta el lugar en el que más posibilidades tenía de ser escuchado: el estudio de grabación. No fue el primero, pero sí uno de los primeros en grabar hip hop. Lo hizo en 1980, año en el que Paul Winley Records, una de las discográficas de referencia, editó el doce pulgadas ‘Zulu Nation Throwdown, Part 1’.

PLANET ROCK

El gran éxito de Afrika Bambaataa, no obstante, llegó dos años después. En 1982, Tommy Boy presentó el EP ‘Planet Rock’, en el que figura el corte homónimo, uno de los más influyentes clásicos de la historia del hip hop. Fusionando rap de la vieja escuela con electrónica y citando “Trans-Europe Express”, de Kraftwerk, creó una nueva forma de concebir el género y, de paso, un punto de partida del electro, uno de sus estilos predilectos. El doce pulgadas fue el primero en lograr la certificación de disco de oro y, a pesar de firmarlo con el nombre de su grupo, Soulsonic Force, convirtió a su autor en un icono. Solo un año después entregó un segundo clásico, “Looking For The Perfect Beat”, y a mediados de los 80 creó otros dos proyectos, ‘Shango’ y ‘Time Zone’, el segundo de los cuales le permitió colaborar con John Lydon (ex The Sex Pistols) y, más importante aún, James Brown. Fue la primera vez que el padrino del soul colaboró con un artista de hip hop, algo especialmente relevante, dado que samplear su discografía se convirtió en un lugar común del género, para desesperación del hombre más trabajador de la industria del entretenimiento.

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Su álbum debut, ‘Beware (The Funk Is Everywhere)’, lo editó Tommy Boy en 1986, y ese mismo año propuso también el recopilatorio ‘Planet Rock – The Album’, selección de las piezas creadas con su grupo Soulsonic Force. En 1998, tras haber sido contratado por la major Capitol, entregó ‘The Light’, obra en la que aprovechó el presupuesto que tuvo a su disposición colaborando con Bootsy Collins, George Clinton o UB40, entre otros. En 1999 participó en la serie de CD-mixes ‘United DJs Of America’ con ‘Electro Funk Breakdown’, ofreciendo un tracklist asombrosamente variado y tan bien mezclado como de él se esperaba. Posiblemente sea la mejor muestra grabada de sus habilidades como pinchadiscos. En el 2001, Tommy Boy Music propuso la compilación retrospectiva ‘Looking For The Perfect Beat: 1980-1985’, en la que figuran buena parte de sus más populares e influyentes creaciones. Fue también esta discográfica la que presentó el álbum de estudio ‘Dark Matter Moving At The Speed Of Light’ (2004), con producción de The Fort Knox Five, Überzone o DJ Sharaz, entre otros.

DISCOGRAFÍA SELECCIONADA:

PLANET ROCK – THE ALBUM (TOMMY BOY MUSIC, 1986)

1. Planet Rock

Recopilatorio más que álbum de estudio, aquí están las claves de Afrika Bamtaataa: su fusión de beats de hip hop, rap de la vieja escuela y electrónica. Por supuesto, incluye el clásico imprescindible al que alude el título, pero también otras piezas (casi) igual de esenciales, como “Looking For The Perfect Beat” o “Renegades Of Funk”. Ya no suena tan revolucionario como a principios de los 80, pero ahí están buena parte de las bases del hip hop. La pena es que solo incluya sus temas como Soulsonic Force, es decir, que obvie sus colaboraciones con John Lydon y James Brown.

BEWARE (THE FUNK IS EVERYWHERE) (TOMMY BOY MUSIC, 1986)

2. Beware

Este sí puede considerarse su álbum debut, dado que los temas fueron pensados para figurar en esta referencia y en este orden preciso. El inicial, “Bambaataa’s Theme (Assault On Precinct 13)”, muy posiblemente sea el que mejor ejemplifica el tipo de música que Afrika Bambaataa creó durante los 80: orgía de sintetizadores, una caja de ritmos a pleno rendimiento, melodía sencillísima pero efectiva y uso puntual de voces tratadas electrónicamente, al estilo vocoder. El resto es algo menos memorable, pero merece la pena.

DARK MATTER MOVING AT THE SPEED OF LIGHT (TOMMY BOY MUSIC, 2004)

3. Dark matter moving...

El sonido de Afrika Bambaataa actualizado para el siglo XXI. Para conseguirlo, encargó la producción a diversas propuestas, entre ellas a un cuarteto recién llegado a la escena, The Fort Knox Five, que firma tres de los más interesantes cortes. El sonido se aleja del electro ochentero que hasta entonces le había caracterizado y que, admitámoslo, había envejecido. Aquí escuchamos una sucesión de breakbeat, nu-funk y algo de electro, sí, pero con una estética contemporánea. A pesar de que la personalidad musical del anfitrión quede considerablemente reducida, no está mal el experimento.

Artículo publicado originalmente en el número 24 de Hip Hop Life

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